Los niveles de agua del río Mississippi enredan los envíos de granos

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Los dedos apuntan al cambio climático a medida que las sequías hacen que las vías fluviales comerciales sean innavegables

La falta de lluvia en las áreas productoras de granos en el medio oeste de los EE. UU. no solo está afectando los cultivos, sino también el transporte de cultivos, ya que el nivel del agua del río Mississippi cae al nivel más bajo en una década. 

La Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. (NOAA) informó que 343,7 millones de acres (1,4 millones de km2) de tierras de cultivo estaban experimentando condiciones de sequía a principios de mes. 

Mientras tanto, The Washington Post dijo que los niveles de agua resultantes en el río Mississippi  se han vuelto tan bajos que «se está volviendo cada vez más difícil mantener los niveles de agua lo suficientemente altos como para transportar exportaciones críticas de la canasta de pan de la nación».

Octubre es una época importante del año para los agricultores estadounidenses, que están ocupados recolectando sus cosechas para la exportación. La soja y el maíz se encuentran entre las mayores exportaciones de cereales y contribuyen a los 175 millones de toneladas de carga total transportadas solo en el alto Mississippi. 

Estos productos se abren camino a través de un sistema de 29 esclusas y diques en barcazas empujadas y tiradas por remolcadores, dice el Servicio de Parques Nacionales . Una arteria vital para la cadena logística del país, el río Mississippi es de crucial importancia para su economía. A pesar de esta baja carga de agua, recientemente se han impuesto restricciones a las barcazas, y las actividades de barcazas y envíos se han detenido periódicamente para que se puedan realizar trabajos de dragado de emergencia para contrarrestar la disminución de los niveles de agua. 

El Boston Herald informó el 4 de octubre que al menos ocho barcazas habían encallado en los siete días anteriores. Ocho días después, The Washington Post dijo: “Días después de que una cola de tráfico fluvial estancado creciera a más de 1700 barcazas durante un dragado de emergencia cerca de Vicksburg, Mississippi, el martes comenzó un cierre de dragado de 24 horas cerca de Memphis. Se podría necesitar más dragado, que habitualmente cuesta miles de millones de dólares al año, si las barcazas continúan encallando”.

Algunos de los peores cuellos de botella se han producido alrededor de El Cairo, donde se encuentran los ríos Mississippi y Ohio. La información del Servicio Meteorológico Nacional muestra que los niveles de agua en el área de El Cairo cayeron casi a la mitad en menos de una semana, de 12 pies (3,6 m) el 7 de octubre a 7 pies (2,1 m) el 13 de octubre.

Imagen: Administración Nacional Oceánica y Atmosférica

Desde la perspectiva del movimiento de carga, Gcaptain informó de la situación como «barcaza de envío Whack-a-Mole» y escribió el 12 de octubre que en el «área de Mound City solo, justo al norte de El Cairo, donde Ohio se encuentra con Mississippi, la industria está trabajando para remolques de reflotamiento, según American Commercial Barge Line. Una draga está en el área para cortar un canal más profundo, pero no puede ayudar hasta que los remolques actualmente en tierra sean reflotados, lo que puede resultar difícil en medio de condiciones climáticas desfavorables”.

El mapa en vivo de MarineTraffic, que rastrea los movimientos de los barcos utilizando la red AIS , muestra una cantidad considerable de actividad de remolcadores en esta área. Si bien la mayoría ahora muestra sus señales como empujando hacia adelante/remolcando, a principios de semana es posible que algunos de estos barcos hayan quedado en tierra debido a la disminución de los niveles de agua. 

 

Actividad de embarcaciones donde se encuentran los ríos Ohio y Mississippi el 13 de octubre. Imagen: MarineTraffic

Las barcazas diseñadas para uso fluvial suelen tener un calado poco profundo para que puedan acceder más fácilmente a ríos con profundidades limitadas. El hecho de que los niveles del agua hayan caído tan significativamente que estos caballos de batalla del río se queden atrapados en el lecho del río es otro ejemplo del cambio climático que afecta los flujos comerciales. 

El Rin experimentó problemas similares en agosto, cuando secciones de la vía fluvial en Alemania cayeron por debajo de los 40 cm, debido a las sequías en el país y otras partes de Europa. Al informar sobre la historia, The Guardian escribió que los niveles de agua inferiores a 40 cm hacen que la ruta, que se utiliza para transportar carbón y trigo, entre otros productos básicos, no sea económica para el tránsito de muchas barcazas, ya que los operadores se ven obligados a reducir la carga de sus embarcaciones para disminuir el proyecto.

Atravesando Suiza, Francia y los Países Bajos, además de Alemania, el Rin tiene una importancia logística vital para todas estas naciones, ya que transporta más de 300 millones de toneladas de automóviles al año, escribe Deutsche Welle . Desde la sequía de agosto, se han discutido planes para dragar la vía fluvial para mantener su relevancia comercial.

El dragado puede resultar ser una opción a corto plazo para mantener navegables estas vías fluviales, y muchas otras en todo el mundo. Sin embargo, el creciente número de fenómenos meteorológicos extremos afectará a las rutas de transporte establecidas en el futuro previsible.

El próximo año trae la fecha límite para los objetivos de reducción de emisiones más ambiciosos jamás establecidos para el sector marítimo. Diseñado para controlar los efectos adversos del transporte marítimo en el medio ambiente, solo el tiempo dirá si estas nuevas regulaciones serán suficientes para mantener en funcionamiento los ríos del mundo. 

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